Издавна символами супружеской верности считаются белые лебеди и голуби, их изображают на свадебных открытках и дарят в виде статуэток, а последних часто выпускают в небо во время церемонии бракосочетания. Однако на самом деле даже самые прекрасные пернатые не всегда являются эталоном преданности, да и вообще в царстве птиц есть гораздо более верные партнёры и даже настоящие семейные кланы, отношения в которых сохраняются годами. Как и у других животных, у птиц существует два основных типа брачных связей - полигамия и моногамия, которые в свою очередь разделяются на несколько подтипов. В то же время отдельные представители видов, для которых в целом характерны те или иные отношения, порой практикуют совсем другие модели семей. Иногда связи пернатых так запутаны, что учёные затрудняются сказать однозначно, полигамен вид или моногамен, самцы доминируют в брачных играх или самки.


У некоторых видов птиц, например, у глухарей, тетеревов или куликов-турухтанов, самцы устраивают массовые токования, во время которых каждый из них старается одолеть соперников, затмить их всех своей силой и красотой. В награду победитель получает возможность спариться с большим количеством самок и успешно продолжить свой род. В дальнейшей судьбе потомства отцы никакого участия не принимают, вся ответственность за гнездо и птенцов ложится на самок. Примерно так же обстоят дела и у другой куриной птицы - перепела, только токуют самцы этого вида поодиночке, завлекая самок своим звонким "боем". А вот рябчики, близкие родственники тетеревов, моногамны - большую часть года они держатся парами, не устраивая коллективных токований и выращивая потомство общими силами.

Пресловутые лебеди и голуби действительно образуют пары на всю жизнь, но всё же мифы о них немного приукрашены. Потеряв партнёра, птица не умирает "от тоски", а ищет другого, которому будет так же верна, как и предыдущему. Видимо, причиной романтических легенд стали лебеди на пролёте, опустившиеся отдохнуть на какой-нибудь маленький водоём. Известно, что и во время кочёвок эти птицы держатся вместе, бок-о-бок добывая пропитание. Вполне возможно, что один из лебедей погиб от истощения или болезни, не выдержав тягот перелёта, а у второго просто не хватило сил лететь дальше. Бывают и исключения - некоторые лебединые пары распадаются, так и не дав потомства, а голубка может сменить супруга, найдя более сильного самца.

Как ни странно, одними из самых верных партнёров являются дневные хищники и совы. Даже разделяясь во время голодной зимней поры, весной они возвращаются к старому гнезду и прежнему супругу, если только он не погиб. Поразительна прочность семейных уз воронов - десятилетиями они живут на одном и том же гнездовом участке, почти никогда не разлучаясь.

Преданы друг другу многие виды попугаев - например, неразлучники, за свою верность и получившие такое говорящее название. Выбрав партнёра, птичка следует за ним по пятам, перебирая супругу пёрышки и защищая его от опасностей и посторонних глаз. Поэтому этих попугайчиков рекомендуется содержать парами, одинокая птичка обычно заболевает от скуки или переключает своё внимание на человека и других его питомцев.

Крупный белый аист и крохотная синица-ремез имеют на удивление схожие семейные отношения. У этих видов зачастую бывает так, что один самец заботится сразу о нескольких гнёздах, в каждом из которых самка высиживает оплодотворённую им кладку. Так же поступает иногда мухоловка-пеструшка, хотя большинство особей этого вида - моногамы, образующие обычные пары.

Можно долго говорить об африканском страусе, казуаре или кустарниковой индейке, у которых гнездовые заботы почти полностью лежат на самце. Однако и в наших широтах есть птицы, самки которых сражаются за внимание противоположного пола, токуют и ведут себя очень агрессивно, а после снесения яиц покидают гнездо, оставив птенцов на попечение отца. Такой образ жизни ведёт, например, круглоносый плавунчик, небольшой куличок семейства бекасовых.

Ряд птиц живёт семейными группами - в этом случае неполовозрелые потомки пары помогают родителям выращивать новых птенцов. Такие отношения наблюдаются у некоторых врановых и других воробьиных птиц, а также у щурок, стрижей и дятлов. Особенно этот тип семьи характерен для пернатых, обитающих в тропиках.